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Famille des cucurbitacées (Cucurbitaceae)

La famille des Cucurbitacées groupe un certain nombre d'espèces, cultivées principalement dans les régions méditerranéennes : courgettes, potirons, concombres, cornichons, melons, pastèques...

Classification

Règne : Végétal Sous règne : Eucaryotes Embranchement : Archégoniates Sous embranchement : Phanérogames Classe : Angiospermes Sous classe : Dicotylédones gamopétales Ordre : Cucurbitales Famille : Cucurbitacées

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Sommaire
  1. Caractéristiques principales
  2. Les cucurbitacées les plus communes
    1. Le potiron (Cucurbita maxima)
    2. La pastèque ou melon d'eau (Citrullus vulgaris)
    3. Le concombre ou cornichon (Cucumis sativus)
    4. Le melon (Cucumis melo)
    5. Le concombre d'âne (Ecballium elaterium)

Caractéristiques principales

Panel de cucurbitacées

Les Cucurbitacées sont des plantes originaires des pays tropicaux. Elles englobent plus de 800 espèces, dont une dizaine seulement peuvent vivre dans les pays de climat tempéré. Toutes craignent beaucoup le froid et doivent être protégées des brusques écarts de température.

Le nom de la famille renferme la caractéristique principale de ses membres : ils ont tous des tiges anguleuses, rugueuses ou rampantes, et possèdent, près de leurs feuilles, des vrilles spéciales.

Les Cucurbitacées (dont le nom vient de corb, mot du sanscrit qui signifie tordre, ramper) sont en général des plantes annuelles. Elles sont presque toutes herbacées, et leur tige n'est pas ligneuse. Leurs fruits, les "pépons", sont revêtus d'une écorce plus ou moins dure et ont une pulpe charnue qui contient de nombreuses graines (ou pépins). Quoiqu'ils aient les mêmes caractéristiques, ils diffèrent beaucoup par le poids et les dimensions : pensez à l'énorme différence qu'il y a entre un potiron, qui peut atteindre 90 à 100 kg, et le petit cornichon de quelques grammes.

Les fleurs des Cucurbitacées sont gamopétales (la corolle, en forme d'étoile, se compose toujours de 5 pétales soudés).

Les cucurbitacées les plus communes

Le potiron (Cucurbita maxima)

Depuis bien longtemps, le potiron est cultivé dans nos jardins. Il est originaire du Brésil. C'est une plante dont la tige, rampante, est garnie de poils hérissés et peut atteindre plusieurs dizaines de mètres de long. Les feuilles sont larges et les fleurs, jaune-orange, sont très volumineuses.

Il est absolument providentiel que sa tige soit rampante : en effet, avez-vous pensé à la robustesse qu'il faudrait posséder pour soulever le poids de ce fruit ? Variant, d'une espèce à l'autre, par la forme (allongée, ovale, ronde) et la couleur (vert, jaune, orange, noir), les potirons constituent un aliment substantiel. Leur pulpe entre dans la préparation des potages ou peut être consommée en friture. Les fleurs et les graines sont aussi utilisées ; les graines blanches, lisses, et longues de 2 cm environ, servent de remède contre le ténia (ver parasite qui se loge parfois dans l'intestin de l'homme).

Parmi les variétés cultivées très communes, notons la courge ou citrouille (Cucurbita pepo) qui, elle, est d'origine mexicaine. Une espèce de petite courge allongée est appelée courgette.

La pastèque ou melon d'eau (Citrullus vulgaris)

Qui ne connaît ce gros fruit à la pulpe rouge légèrement sucrée qui désaltère tant, par les chaudes journées d'été ? La pastèque a été cultivée dès l'Antiquité dans les régions africaines que baigne le Nil. Aujourd'hui, on la trouve dans tous les pays méditerranéens (Espagne, Italie, Grèce, Midi de la France). Il en existe deux variétés : l'une a des fruits ronds, l'autre des fruits allongés.

Le concombre ou cornichon (Cucumis sativus)

Déjà cultivé depuis trois mille ans dans l'Inde, il comprend plusieurs variétés, dont les fruits sont verts, jaunes ou blancs. Les plus répandus sont les verts. Contrairement aux autres Cucurbitacées, ils sont consommés avant la maturité ; ils sont généralement conservés dans du vinaigre afin de servir de condiment. Ils ont aussi des vertus médicales. Leur suc a plusieurs propriétés : il adoucit la peau ; absorbé en solution, il peut apaiser le catarrhe des bronches.

Le melon (Cucumis melo)

Originaire d'Afrique inter-tropicale, cette plante a des fruits de forme ovoïde ou sphérique, recouverts d'une écorce de couleur variable. Il en est de verts, de jaunes et même de noirs, à écorce lisse ou rugueuse. La pulpe est généralement jaune-orange : elle a un parfum intense et très particulier. Le melon se consomme en entrée ou comme dessert.

Le concombre d'âne (Ecballium elaterium)

Cette plante aux fruits charnus d'une forme plutôt allongée et de couleur verte, pousse dans les régions incultes des pays méditerranéens.

Ses fruits ont un comportement vraiment étrange : quand ils se détachent de la plante à leur maturité, ils font jaillir toutes leurs graines à l'extérieur : celles-ci sortent par le trou situé au point d'attache du fruit au pédoncule. C'est ainsi que le concombre d'âne veille à sa reproduction. Son fruit contient un suc composé d'une substance aux propriétés purgatives (elaterium).